我国古老的十二生肖顺序是怎样排定的?

  上海市宝山区呼玛三村赵丽娟读者来信:贵报正月初一刊登的《龙具有怎样的文化寓意》,对了解我国丰富多彩的龙文化及生肖传统很有启发。我有个小问题,传说中讲,森林里要选大王,于是动物们开始比赛,看谁的本领大谁就是大王。依次排列下去,就形成了十二生肖的序列。那十二生肖的顺序究竟是怎样排定的?

  解放日报理论评论部编辑邀请中国民俗学会副会长、华东师范大学终身教授陈勤建作如下解答:

  我国众多历史文献都未正式解释过十二生肖排序的原因,但民间流传着不同的说法。

  影响最为广泛的是,十二生肖的选用和排列,依据了动物习性与时辰的对应关系。古时,以十二地支记录一天的十二个时辰,即子丑寅卯辰巳午未申酉戌亥。夜晚11时至凌晨1时是子时,此时人们发现老鼠最为活跃;凌晨1时至3时为丑时,牛正在反刍;3时至5时叫寅时,老虎开始到处游荡觅食,最为凶猛……同时,地支与天干相配,旧时用来表示年的次序。因此,十二地支分别对应的鼠牛虎兔龙蛇马羊猴鸡狗猪,自然而然地成为纪年的生肖。

  还有一种说法认为,十二生肖的指或蹄暗合奇数偶数的排序。如:牛蹄两个,因而牛位列第二;金龙五爪,遂排在第五的奇数位。

  事实上,古人排列生肖,大体还是从生存环境及与动植物的亲密程度出发的。例如,老百姓最早关注的马牛羊猪狗鸡这“六畜”,无一例外都被选进了生肖。龙是十二生肖之一却并未因身份 “尊贵”而排序首位,一个重要的原因就在于它“有形无影”,现实中没有实用价值。

  至于为什么老鼠排序第一,神话故事是这样说的:天地混沌,一片黑暗,老鼠咬出一个洞,于是光出现了。功劳巨大、造福世人,老鼠居首也就不足为奇了。其实,在历史长河中,不管人的贫贱富贵,老鼠始终相伴,紧跟人们的生活步调。同时,在“老鼠偷油”、“老鼠娶媳妇”等民俗传说中,这个聪明、有趣的小动物都给人以深刻印象。而现代科技进一步表明,老鼠是除高级灵长类动物外,与人类在基因上最为相似的动物。可见,机灵且颇具人格特征的老鼠排在十二生肖首位是有一定道理的。